Las causas del cambio climático

Las actividades humanas afectan cada vez más al clima y la temperatura de la Tierra al quemar combustibles fósiles y talar bosques tropicales.

La vida en la Tierra existe gracias a una combinación de tres factores: la distancia adecuada al Sol, la presencia de una atmósfera y la presencia del ciclo del agua. Hace unos 4.000 millones de años, la energía proporcionada por el Sol desencadenó el fenómeno que llamamos efecto invernadero: cargados de energía, los rayos solares atraviesan la atmósfera (una capa exterior de unos 300 kilómetros de gases mezclados), son absorbidos en parte por el suelo o el mar, y en parte rebotan y son captados por ciertos gases (gases de efecto invernadero: dióxido de carbono, metano, pero también vapor de agua) que atrapan el calor del Sol. Sin el efecto invernadero natural, la temperatura media del planeta sería de -15° Celsius en lugar de unos +18° Celsius.

Si es un fenómeno tan beneficioso, ¿por qué nos preocupa tanto hoy?

¿Qué quiere decir con calentamiento global? ¿Y qué se entiende por cambio climático? Siempre ha habido cambios climáticos en la historia del planeta. Pero el calentamiento global al que asistimos desde hace unos 150 años es anómalo porque está provocado por el hombre y sus actividades. Se denomina efecto invernadero antropogénico y se añade al efecto invernadero natural.

Con la revolución industrial, el hombre vertió repentinamente millones de toneladas de dióxido de carbono y otros gases de efecto invernadero en la atmósfera, duplicando la cantidad de CO2 presente en la atmósfera en comparación con los mínimos de los últimos 700.000 años (410-415 partes por millón frente a 200-180 partes por millón).

Esto también puede observarse día a día gracias a las mediciones de los observatorios, como el que funciona en Mauna Loa, en el archipiélago de Hawai. Desde hace unos 15 años, los datos elaborados por miles de científicos de todo el mundo, analizados y sistematizados por el Grupo Intergubernamental de Expertos sobre el Cambio Climático (IPCC), coinciden en que el 97% del calentamiento global se debe al efecto invernadero antropogénico, es decir, provocado por las actividades humanas. De hecho, la base científica de la relación entre los niveles de dióxido de carbono y la temperatura ya se había establecido en el siglo XIX, gracias a los trabajos del Premio Nobel Svante Arrhenius, confirmados por el científico estadounidense David Keeling en la década de 1960.

Las consecuencias del cambio climático

En comparación con los niveles preindustriales, la temperatura media del planeta ha aumentado 0,98 °C y la tendencia observada desde el año 2000 sugiere que, si no se toman medidas, podría alcanzar +1,5 °C entre 2030 y 2050. El impacto del calentamiento global ya es evidente: el hielo marino del Ártico ha disminuido una media del 12,85% por década, mientras que los registros de las mareas costeras muestran un aumento medio de 3,3 milímetros del nivel del mar por año desde 1870. La última década (2019-2019) fue la más cálida de la que se tiene constancia y 2020 fue el segundo año más cálido de la historia, justo por debajo del máximo establecido en 2016. Las «temporadas de incendios» se han vuelto más largas e intensas, como en Australia en 2019, los fenómenos meteorológicos extremos, como los ciclones y las inundaciones, han aumentado cada año desde 1990, y también golpean en momentos atípicos del año en comparación con el pasado y son cada vez más devastadores.

Fenómenos como El Niño se han vuelto más erráticos y han provocado peligrosas sequías en zonas ya amenazadas por la aridez crónica, como el este de África, mientras que la corriente del Golfo se está ralentizando y puede cambiar de rumbo. Las especies vegetales y animales se desplazan de forma imprevisible de un ecosistema a otro, lo que provoca daños incalculables a la biodiversidad en todo el mundo.

Definir todo esto con el término cambio climático es correcto, pero no acaba de transmitir la idea. Hay que empezar a hablar de crisis climática porque el clima siempre ha cambiado, pero no tan rápido y no con las infraestructuras rígidas y complejas de las ciudades y los sistemas de producción a los que están acostumbrados los países más industrializados.

Las actividades humanas afectan cada vez más al clima y la temperatura de la Tierra al quemar combustibles fósiles y talar bosques tropicales. Lo más perjudicial es el consumo de carbón, petróleo y gas, que representan la mayor parte de las emisiones de gases de efecto invernadero. Según el informe Global Energy Perspective 2019 de McKinsey, los combustibles fósiles son responsables del 83% del total de las emisiones de CO2 y la generación de electricidad a partir del carbón representa por sí sola el 36%, a pesar de que en 2020 -como consecuencia de la pandemia de Covid-19- las emisiones han disminuido drásticamente (fuente World Energy Outlook 2020). Se ha calculado que la tendencia actual de las emisiones de CO2 procedentes de la combustión del carbón es responsable de aproximadamente un tercio del aumento de 1°C de las temperaturas medias anuales por encima de los niveles preindustriales, lo que la convierte en la mayor fuente de emisiones de la historia de la humanidad. De lejos, el petróleo es la segunda fuente de emisiones, ya que produjo 12.540 millones de toneladas de CO2 en 2019 (el 86% del total de 14.550 millones de toneladas del carbón).

El futuro está en la transición energética

Descarbonización: empecemos por la definición. La descarbonización es el proceso de reducción de la relación carbono-hidrógeno en las fuentes de energía. Se trata de un proceso destinado a reducir la cantidad de dióxido de carbono (C02) en la atmósfera, un gas esencial para la vida en la Tierra pero que es perjudicial cuando supera su nivel de concentración. Por lo tanto, la descarbonización está estrechamente vinculada, en particular, a la reducción de las emisiones nocivas derivadas del uso de energía producida a partir de combustibles fósiles (carbón, gas y petróleo).

El camino hacia la descarbonización está claro y se denomina transición energética: el paso de una combinación energética basada en los combustibles fósiles a otra baja o nula en carbono, basada en las energías renovables. El término transición energética se refiere a la evolución hacia economías sostenibles, mediante el uso de energías renovables y la adopción de técnicas de ahorro energético y desarrollo sostenible. El interés por este tema, sobre todo en Europa, lo atestiguan las directivas que pretenden hacer nuestro planeta más «verde» y sostenible; las previsiones apuntan a que Europa podría deshacerse por completo de los combustibles fósiles en 2050.

Las tecnologías para la descarbonización están ahí, son eficientes y hay que elegirlas a todos los niveles. La ciencia ofrece datos concretos, proyecciones de escenarios futuros cuidadosamente estudiados. El cambio climático no espera y no se detiene. Lo que se necesita es un fuerte cambio cultural, un verdadero cambio de paradigma para convertir en realidad lo que todo el mundo está de acuerdo.

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