Biodiversidad: ¿Qué es y cómo se protege?

Diferenciación biológica entre individuos de la misma especie en relación con las condiciones ambientales.

¿Qué es la biodiversidad? El significado de la biodiversidad es un concepto tan sencillo de discutir como de salvaguardar. La biodiversidad se define como la totalidad y gran variedad de seres vivos que pueblan nuestro planeta.

La diversidad biológica en ecología se define como la variedad de organismos vivos, en sus diferentes formas, y en sus ecosistemas. Según el Glosario Dinámico de ISPRA-CATAP, la biodiversidad en un entorno determinado significa la variedad de ecosistemas vivos presentes en él.

Este concepto abarca toda la variabilidad biológica de los genes y las especies, donde los recursos genéticos se consideran el componente determinante de la biodiversidad dentro de una misma especie.

En ecología, se consideran tres niveles diferentes:

  • la diversidad genética, que es la suma total de los seres vivos que habitan el planeta;
  • la diversidad de especies, que indica la abundancia y la diversidad taxonómica de las especies presentes en la tierra;
  • la diversidad de los ecosistemas, que indica la suma total de todos los entornos naturales presentes en nuestro planeta.

Si hay poca biodiversidad en un ecosistema natural, éste se denomina ecosistema frágil en ecología. La protección de la biodiversidad medioambiental es importante. La presencia de pocas especies vivas y una baja diversidad genética la hacen más susceptible al estrés y más amenazada. En otras palabras, el envenenamiento o cualquier otro cambio, como la introducción de una nueva especie, puede ponerlo en gran riesgo, mucho más que en un ecosistema rico, que es por definición más resistente.

¿Qué se entiende por biodiversidad?

La Conferencia de las Naciones Unidas sobre el Medio Ambiente y el Desarrollo celebrada en Río de Janeiro en 1992 (artículo 2 del Convenio sobre la Diversidad Biológica) define la biodiversidad, o diversidad biológica, como «todas las formas de variabilidad de los organismos vivos, incluidos, entre otras cosas, los ecosistemas terrestres y marinos y otros complejos ecológicos de los que forman parte; comprende la diversidad dentro de cada especie, entre las especies y de los ecosistemas». Así, el Convenio reconoce tres órdenes jerárquicos de diversidad biológica – genética, específica y ecosistémica – que representan aspectos muy diferentes de los sistemas vivos.

¿Por qué hay que proteger la biodiversidad?

La diversidad biológica tiene una importancia fundamental para la continuidad de la vida; permite que los ecosistemas, las especies y las poblaciones se adapten, superando los cambios impuestos por los acontecimientos.
Es un recurso insustituible para la humanidad. Un ejemplo llamativo de la utilidad de la diversidad biológica son los bosques tropicales, ricos en biodiversidad y conocidos sobre todo por su capacidad de absorber dióxido de carbono y emitir oxígeno, dos gases cuya concentración relativa en la atmósfera es objeto de constante preocupación porque influye en gran medida en las características atmosféricas.

Pero estos bosques proporcionan a la humanidad muchos otros servicios importantes. El vapor de agua del Atlántico se condensa en la parte oriental de la cuenca del Amazonas, lo que da lugar a elevadas precipitaciones; el agua, que en estas zonas se devuelve a la atmósfera en forma de vapor, se condensa y cae con las lluvias en las zonas progresivamente más occidentales de la cuenca: Esto da lugar a una serie de ciclos en los que cerca del 90% de las moléculas de agua tocan el suelo varias veces, lo que supone un enorme beneficio para los agricultores de las zonas que rodean la cuenca del Amazonas. En estos ciclos también se produce un transporte de calor desde las capas inferiores de la atmósfera y una dispersión en las capas superiores con la consiguiente regulación de la temperatura.

¿Cómo protege la biodiversidad la salud humana?

La biodiversidad y la salud están estrechamente relacionadas y se influyen mutuamente. La calidad del agua y del aire influye en la producción de alimentos de origen vegetal y animal y, por tanto, en la nutrición y la diversidad microbiana y, en consecuencia, en las enfermedades transmisibles.

La biodiversidad es una fuente de alimentos, así como de medicinas y energía, y cumple funciones fundamentales que van desde la regulación de plagas y enfermedades hasta la mitigación del cambio climático y las catástrofes naturales. Un ejemplo es el gran servicio que prestan los animales insectívoros, antaño muy presentes en nuestras ciudades y ahora en declive, al eliminar vectores de enfermedades como los mosquitos.

La adopción de estilos de vida compatibles con la protección de la biodiversidad es un fuerte incentivo para movilizar al sector de la salud pública y tomar medidas concretas para contrarrestar los elementos que ponen en riesgo los delicados equilibrios de los ecosistemas. Los responsables políticos también deberían reconocer el claro vínculo entre la salud y la biodiversidad y adaptar sus políticas nacionales en consecuencia. En cuanto a las enfermedades emergentes, la observación de que un microbioma más diverso dentro de un huésped suprime las cepas resistentes a los compuestos antimicrobianos sugiere que evitar el uso excesivo de estos compuestos en la medicina y la agricultura puede prevenir la aparición de cepas resistentes.

¿Por qué es un problema la reducción de la biodiversidad?

Aquí entran en juego la contaminación, el uso masivo de plásticos, los residuos y los desechos radiactivos y peligrosos, que amenazan la diversidad medioambiental al hacer que el ecosistema sea más frágil y potencialmente incapaz de proporcionar todo lo que el ecosistema terrestre necesita.

La creación de reservas naturales y zonas protegidas de todo tipo desempeña un papel fundamental en la protección de la biodiversidad y de ecosistemas enteros. Esta protección garantiza la supervivencia del frágil equilibrio del ecosistema.

Las políticas para frenar la contaminación, el uso de plásticos, la correcta eliminación de residuos peligrosos y el reciclaje de residuos son necesarias para mantener intacto el delicado equilibrio de los ecosistemas y la rica variedad de especies.

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