La nieve, ¿qué es y cómo se forma?

Un paisaje cubierto de nieve fresca es sin duda una de las vistas más impresionantes de la naturaleza. ¿Qué es la nieve y en qué consiste?

A todos nos gusta la nieve, un acontecimiento atmosférico espectacular que nos hace sentir el aire navideño, pero también nos hace apreciar el clima invernal a pesar del frío.

Tal vez sea porque crea un ambiente acogedor alrededor del fuego, o porque nos da una sensación de poesía, de paz, o simplemente porque nos gusta esquiar. Cada uno tiene sus propias razones para amar la nieve, pero todos estamos de acuerdo en los inconvenientes que puede causar.

El hecho es que es un fenómeno de gran impacto.

Cómo se forma la nieve. Es agua en estado sólido, hasta aquí todo bien: lo estudiamos en la escuela primaria. El proceso que permite la formación de la nieve es el mismo que da lugar a la lluvia; de hecho, la mayoría de las veces es la propia lluvia la que nace originalmente como nieve, dependiendo de la altitud. La nieve, al igual que la lluvia, es el resultado de una transformación de la humedad contenida en las propias nubes. Los cristales de nieve se forman a partir de nubes estratificadas a temperaturas inferiores a -12°C. Al principio, son cristales hexagonales muy pequeños y difíciles de ver a simple vista. A partir de estos diminutos cristales, se forman estructuras más complejas como resultado de la condensación de las gotas de agua en las nubes y el cambio de temperatura. El crecimiento de los cristales depende de la temperatura y del grado de saturación de las nubes, dando lugar a cristales de seis puntas a temperaturas más altas y a cristales en forma de prisma a temperaturas más bajas. La nieve no es más que agua congelada y los cristales de hielo se agregan de forma totalmente aleatoria.

En el caso de la nieve, se forma por la transición directa del estado de vapor al estado sólido (hoarfrosting) del vapor de agua en la atmósfera, normalmente cuando la temperatura a la altura de las nubes es inferior a cero grados centígrados. Se trata de pequeños cristales de hielo que, en ausencia de turbulencias, permanecen en suspensión, mientras que si la nube está sometida a altibajos de corrientes, signo de inestabilidad, los cristales de hielo se agregan y aumentan de tamaño. Cuando su peso es tal que ya no pueden mantenerse suspendidos por la fuerza de las turbulencias, caen hacia abajo en forma de nieve. La nieve a veces se seca antes de caer al suelo. Son los momentos en los que la nieve formada por la humedad ambiental pasa por mucho aire seco, convirtiendo los copos de nieve en una especie de polvo que no se pega en ningún sitio, ideal para los deportes de nieve. A temperaturas muy por debajo del punto de congelación, cae menos nieve, pero está formada por cristales más finos y alargados que producen una nieve muy pulverulenta y rica en aire, ideal para los esquiadores.
Una vez que la nieve se deposita en el suelo, sufre diversas transformaciones debido al viento, la temperatura y el efecto de su propio peso.

Cómo se asienta y «monta» en el suelo. Evidentemente, para que el copo llegue al suelo, la temperatura en su camino debe estar constantemente en torno a cero o al menos 1-2° por encima, pero sólo en el último tramo antes de llegar al suelo, digamos en los últimos 100/200 m. La mayoría de las veces, el copo de nieve, que permanece como tal hasta que la temperatura en su caída es inferior o cercana a cero, llega al suelo en forma de lluvia al fundirse en los últimos tramos de la atmósfera, donde la temperatura suele ser superior a cero.

Hay diferentes tipos de nieve. El agua-nieve (o «nieve mezclada con lluvia»), es la nieve parcialmente derretida que cae al suelo con restos de cristalización. Suele ser transparente, no tan blanca como la nieve en sentido propio, pero puede contener cierta cantidad de nieve en su interior. A medida que el agua de la nieve cae, la temperatura tiende a disminuir, por lo que es posible que las precipitaciones que comenzaron como agua de lluvia o nieve se conviertan en nieve después de algún tiempo. El agua de nieve suele caer cuando la temperatura es de unos 2-3°C en los últimos 600/1000 m sobre el suelo y, en las capas superiores de la atmósfera, la temperatura es más baja. Por lo tanto, debido al gradiente térmico, la nieve del suelo, que había permanecido nevada hasta unos 100-200 m, se derrite porque se encuentra con temperaturas más altas. No toda la nieve consigue alcanzar el estado líquido, lo que da lugar a la nieve-agua.

Nieve redonda, formada por nieve cristalina. Cuando los copos se funden parcialmente y encuentran una nueva capa fría de la atmósfera, se vuelven a congelar en forma de cristales de hielo y caen en forma de bolas blancas que rebotan. La temperatura suele ser de alrededor de 0 °C, pero, debido a la velocidad de caída bastante rápida, puede ser de varios grados por encima de cero a nivel del suelo.
El aguanieve, comúnmente tanto el agua-nieve como la nieve redonda puede llamarse aguanieve, aunque los estudiosos utilizan este término para las precipitaciones sólidas correspondientes a la llovizna, es decir, nieve muy fina, pero no granulada o mezclada con lluvia.

Bolitas de hielo (aguanieve, graupel), un tipo de precipitación atmosférica sólida que consiste en bolitas que tienen un núcleo opaco de cristales de nieve rodeado por una capa transparente de hielo. Las bolitas suelen caer durante las tormentas y la lluvia y rebotan en el suelo al caer. Los gránulos alcanzan hasta 5 mm y tienen una densidad menor que el granizo, por lo que caen más lentamente. Con un mayor tamaño y densidad, se denominan comúnmente granizo. A diferencia del granizo, las bolitas de granizo suelen caer en invierno o a principios de la primavera a temperaturas ligeramente superiores a los cero grados.

La nieve de hoja ancha es la más común y consiste en copos de nieve de tamaño medio a grande y se produce a temperaturas de 0 °C o ligeramente superiores y niveles de humedad medios a altos. La velocidad a la que cae la nieve se ve afectada por el tamaño de los copos.
La nieve en forma de copos pequeños, por el contrario, es una nevada en forma de copos pequeños que se produce a bajas temperaturas (unos pocos grados bajo cero) y bajos niveles de humedad. La velocidad de caída es mayor que la de la nieve de hoja ancha y a menudo da lugar a una nevada densa. Suele dar lugar a acumulaciones de nieve seca y en polvo en el suelo.

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